La pérdida de memoria requiere un diagnóstico cuidadoso, dicen los científicos

Un extenso informe del Departamento de Justicia sobre el manejo de documentos clasificados por parte del presidente Biden contenía algunas evaluaciones sorprendentes sobre su bienestar y salud mental.

Biden, de 81 años, era un “hombre mayor con mala memoria” y “facultades disminuidas” que “no recordaba cuando era vicepresidente”, dijo el fiscal especial Robert K. Hur.

En conversaciones grabadas en 2017, Biden fue “a menudo dolorosamente lento” y “luchó por recordar eventos y, en ocasiones, tuvo dificultades para leer y transmitir anotaciones de su cuaderno”. Biden estaba tan deteriorado que era poco probable que un jurado lo condenara, dijo Hur.

Algunos republicanos se apresuraron a atacar declarar al presidente no apto para el cargo y solicitando su eliminación.

Pero si bien el informe menospreciaba la salud mental de Biden, los expertos médicos señalaron el viernes que sus juicios no se basaban en la ciencia y que sus métodos no se parecían en nada a los que utilizan los médicos para evaluar el posible deterioro cognitivo.

En su forma más simple, la pregunta es una que los médicos y familiares han abordado durante décadas: ¿Cómo saber si un episodio de confusión o una pérdida de memoria es parte de un deterioro grave?

La respuesta: «No es así», dijo David Loewenstein, director del centro de neurociencia cognitiva y envejecimiento de la Facultad de Medicina Miller de la Universidad de Miami.

El diagnóstico requiere una serie de pruebas sofisticadas y objetivas que exploran varias áreas: diferentes tipos de memoria, lenguaje, funciones ejecutivas, resolución de problemas, habilidades espaciales y atención.

Las pruebas, dijo, determinan si existe una condición médica y, de ser así, su naturaleza y alcance. Los tropiezos verbales no son prueba, dijeron el Dr. Loewenstein y otros expertos.

«Olvidar un evento no significa necesariamente que haya un problema», dijo el Dr. John Morris, profesor de neurología en la Universidad de Washington en St. Louis.

Hur, el fiscal especial, basó sus conclusiones en una entrevista de cinco horas realizada durante dos días (los dos días posteriores al ataque sorpresa de Hamás contra Israel) y en una revisión de entrevistas con escritores fantasmas registradas en 2017.

Pero identificar científicamente un problema de memoria requiere que los médicos evalúen el cambio en la función cognitiva de una persona a lo largo del tiempo y se aseguren de que su magnitud sea suficiente para reducir la capacidad del paciente para realizar las actividades habituales, dijo el Dr. Morris.

La mejor manera de determinar si se ha producido tal cambio es comparar los resultados de una prueba de memoria actual con los resultados de una prueba realizada hace cinco o diez años, añadió. De lo contrario, los médicos pueden entrevistar a alguien que conozca bien al paciente (generalmente un familiar cercano) para ver si ha habido una disminución.

La memoria es sólo un aspecto de la cognición, señaló la Dra. Mary Ganguli, profesora de psiquiatría, neurología y epidemiología de la Universidad de Pittsburgh.

Para hacer un diagnóstico preciso, un psiquiatra geriátrico podría preguntar cuánto tiempo ha tenido el paciente problemas con su capacidad para planificar, organizarse o expresarse. Si la persona es olvidadiza, ¿qué olvida y cuándo?

«Queremos saber qué pérdidas particulares se observaron, no sólo de ‘memoria'», dijo el Dr. Ganguli. «¿Hubo un caso aislado en el que la persona estaba cansada o enferma, o sucedió de manera constante y con creciente frecuencia?»

Es importante descartar otras posibles causas que podrían afectar la función cognitiva, como un derrame cerebral o una lesión en la cabeza, o incluso el uso de algunos medicamentos comunes, añadió el Dr. Ganguli.

Por ejemplo, un culpable frecuente de los lapsos de memoria es la difenhidramina (vendida como Benadryl y otras marcas). Las personas que lo toman de forma crónica para conciliar el sueño suelen volverse olvidadizas. (Los pacientes a menudo le dicen que toman Tylenol por la noche, dijo, pero Tylenol PM en realidad contiene difenhidramina).

El Alzheimer en particular tiene un patrón distintivo de pérdida de memoria, que no debe confundirse con los olvidos rutinarios, añadió el Dr. Ganguli. Una persona con la enfermedad normalmente olvidará eventos recientes, como lo que desayunó, pero recordará cosas del pasado lejano, como el día de su boda.

Un examen detallado podría durar una hora, dijo el Dr. Ganguli, y también podría incluir entrevistas con miembros de la familia. Un médico de familia podría realizar una evaluación más abreviada, incluidas pruebas rápidas de memoria como el Mini Examen del Estado Mental o la Evaluación Cognitiva de Montreal, conocida como MoCA.

En estas pruebas, a los pacientes se les pregunta la fecha y la hora y la ubicación del consultorio del médico. Se les puede pedir que dibujen un reloj que indique una hora específica. Se les dicen algunas palabras y, poco tiempo después, se les pide que las repitan.

Para evaluar el estado cognitivo, el Dr. Loewenstein suele administrar una serie de pruebas objetivas mucho más largas y probatorias. Es un principio fundamental del campo nunca diagnosticar a un paciente que no ha visto en un entorno médico, dijo.

El Dr. Loewenstein dijo que estaba indignado porque los expertos “tendrían la audacia de diagnosticar diciendo: ‘Oh, esta persona fue al refrigerador y olvidó por qué’ o ‘Oh, reemplazaron el nombre de alguien por otro cuando tenía otros nombres’. cosas que tienen en mente’”.